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拜登卷土重来 “电池中国化”的冲突倒数

京港台:2021-3-16 05:58| 来源:转角国际 | 评论( 2 )  | 我来说几句


拜登卷土重来 “电池中国化”的冲突倒数

来源:倍可亲(backchina.com) 专题:美国总统拜登最新动态!

  

  中国开矿示意图。 图/路透社

  美国新任总统拜登(专题)在2021年2月底签署了一项行政命令,指示联邦政府针对关键产品的供应链,包括药品、半导体、稀土金属和电动汽车的电池,进行为期100天的审查。拜登命令主要目的有二,首先是希望减少美国对外国製造的依赖,再来是促进美国工厂和製造业发展,完成“购买国货”的承诺。

  自新冠肺炎大流行以来,由于疫情蔓延迅速,美国出现医疗物资短缺的情形,小至口罩、大至呼吸器,有些州更显窘迫,影响患者增多、病情加重。又如最近全球半导体产能紧绷,迫使汽车厂商放缓製造速度,甚至有工厂停产,使华府不得不向台湾(专题)、韩国等盟友求助。行政命令更提及,审查是为“避免美国被不友好或不稳定国家垄断供应链”。虽然没有指名道姓,但明眼人都看出华府意有所指,而中国又在此时对号入座,表示美国将供应链转向其他来源并不现实,拜登的命令无助于解决国内问题,只会损害全球贸易,显示美中正在为资源竞争佈局。

  在四样关键产品项目里,“稀土”是重中之重,因为製造半导体和电动车电池,都必须用到稀土。拜登竞选时曾向美国矿业公司表示,当选后将支持勘探稀土及其他关键矿物,如铜、锂、镍等,以确保未来能在国内采购,并重建供应链。不过就现实而言,相较于中国,美国无论是在资源撷取或市场份额上,均处于相对不利的地位。其实早在欧巴马时代便有类似指令检讨,但最后无功而返,如今拜登捲土重来,是否能扭转美国的颓势?

  

  图/白宫

  先来看看一些关键矿物,如钴在智慧手机或电动车的锂电池中扮演重要角色,用以传导热量并防止著火,还可应用于工业或军事设备。目前全世界有五成以上的钴产于刚果,美国公司曾拥有刚果最大的钴矿山,但在2016年出售给中企,而中国经过长期佈局,已经掌握当地产量的40%~50%。

  此外,中国更在原始钴的加工中占主导地位,据估计刚果的钴有八成以上是由中企在当地或出口到中国精炼,将原料转为商业级钴金属。美国则尝试开放国内采矿,与澳大利亚企业合作,目前正在评估位于爱达荷州的一处钴矿,顺利的话可望于2022年开采。

  再来看被称为“白色石油”(white petroleum)的锂,这是因为锂被认为未来将取代化石燃料,成为新能源基础建设的支柱。锂矿分布于美洲大陆、澳洲以及中国等地,以目前探勘的规模观之,美国拥有全球第四大储量、中国则是第六大,但基于环保与成本等考量,美国开采的数量极小,大多数是从智利或阿根廷进口。同样的,基于庞大的需求,中国不仅在国内开采,也入主澳大利亚和南美的矿业股份。如中国的天齐锂业曾拥有全球最大、位于澳洲Greenbushes的锂矿公司51%股份,另49%乃是由美企掌控,后来由于锂价一度暴跌,天齐无法承受损失,又出售约25%给澳籍企业,但中国仍不断尝试控制各地的锂矿。

  

  刚果的钴矿山。 图/法新社

  

  智利阿塔卡马盐沼的锂矿厂。 图/路透社

  至于在稀土方面,众所皆知,中国拥有压倒性优势。2020年中国生产了世界将近九成的稀土製品,佔全球出口总量的七成,日本(专题)、美国等科技大国都非常依赖中国。此外,中国不仅在稀土供应中占主导地位,在需求上也占主导地位,中国国内消耗全球约七成的稀土产量。中国在全球市场上的统治地位,以及对国内生产的控制,为北京提供了对价格的掌控权,也可作为外交槓杆。像是2010年中日东海纠纷,中国限制对日出口稀土,导致日本联合美欧诉请WTO进行裁决,WTO裁定中国不能限制稀土出口,此后美日更开始寻求替代中国的来源,以及兼顾环保的生产技术。

  在川普政府任内,中美打起贸易关税战,中国官媒便有“利用稀土元素出口,对美国施加压力”之议。中国政府也以减少无证开采和走私,并帮助稀土产业向价值链上游发展为由,试图加强出口管制。日本殷鑑不远,对中稀土依赖度从2010年的八成降至五成,美国加紧生产稀土与分散供应来源,已是势在必行。

  

  2010年的中日稀土出口纠纷,就是中国对日本海上保安厅与中国渔船的“钓鱼台撞船事件”的反日报复事件。 图/美联社

  就美国来说,其实拥有为数不少的稀土矿藏,但受限于严格环保法令,开发相对困难。再加上长期依赖中国,结果是国内缺乏分离与纯化稀土的能力,即使能开采,也得送到国外精炼,这些都是华府必须要立即处理的问题。

  因此在川普政府后期,签署了因应大流行的支出计画,当中提供约8亿资金协助稀土与关键矿产企业发展。如五角大厦给澳洲矿业巨头Lynas投资3,000万美元,在德州建设轻稀土加工厂、又牵线Lynas和美企合作以加工重稀土,外界预期拜登将会萧规曹随,继续挹注美国的稀土等矿业经营。

  值得注意的是,当中国将稀土视为战略性资产,就会跳脱传统供应者的角色,如此不只影响美国、日本等地缘政治对手,也会让其他国家警惕而有所动作。像是澳洲矿业公司ASM就和韩国的Ziron科技合资,以低耗能的环保工艺提炼稀土,将成为中国以外的钛、锆等稀土重要供应来源。

  

  美国最先进的F-35战斗机零件,就仰赖关键的稀土元素进口。但当前的稀土战略问题,却以不单纯只是单一种武器的国安顾虑。 图/美国国防部

  

  示意图。当中国将稀土视为战略性资产,就会跳脱传统供应者的角色,如此不只影响美国、日本等地缘政治对手,也会让其他国家警惕而有所动作。 图/路透社

  另一方面随著拜登政府启动清洁能源计画,创新技术也会被鼓励使用,特别是在“稀土回收”。过去日本车厂本田曾开发不含镝和铽等稀土金属的油电混合车,也有美国企业开始研发更有效精炼铝土矿废渣,以分离出各种稀土;相关的科技研发都在进步当中,不仅为了国家安全,也为了降低提炼稀土所产生的环境毒害。

  而中国则在2020年底公布出口管制法(ECL),将审查并限制敏感物品、危害国安物品,或是军民两用物品出口,稀土就被认为是可能受控的项目。2021年初,中国又公布稀土管理条例草案,以国家利益、打击非法与环保为由,加强管控出口。这可能有利于中国人民与环境生态,也等于进一步掌握稀土与相关产业供应链。

  至此美国需要担心的,已不只是用于製造战斗机用的稀土磁铁,更包括为达成本世纪减碳目标的电动车产业。中国一直致力于控制电动车的心脏——电池供应链——靠的就是垄断原料矿物来源,以及关键矿产的加工,随著电动车日益普及,全球也会出现“电池中国化”的趋势,而美国正在设法避免这种局面的来临。

  对华府来说,诚如北京所认知的,美国想要分散稀土与关键矿物的供应链,其实短期内不易做到,但当美国的稀土与关键矿产逐渐达到多元化供应,决胜(电视剧)点就在精炼能力,这才是拜登政府当务之急。更重要的是,稀土可视为是美中和平的某种安全阀,一旦北京决定对美国禁运,那意味著双方情势急遽恶化——离摊牌之日也不远了。(作者:徐子轩)

  

  习近平(专题)上车示意图。中国一直致力于控制电动车的心脏——电池供应链——靠的就是垄断原料矿物来源,以及关键矿产的加工,随著电动车日益普及,全球也会出现“电池中国化”的趋势,而美国正在设法避免这种局面的来临。 图/路透社

  

 

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