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自然科学:灭绝恐龙的灾星竟是蛇类繁盛的福星

京港台:2021-9-16 23:29| 来源:BBC中文 | 我来说几句


自然科学:灭绝恐龙的灾星竟是蛇类繁盛的福星

来源:倍可亲(backchina.com)

  海伦·布瑞格斯

  BBC科学与环境事务记者

  一项最新英国自然科学研究发现,现代蛇类之所以能成功生存繁衍于世界各地,必须要感谢6600万年前撞击地球并灭绝包括恐龙在内大多数物种的那颗天外来物——陨星。

  科学家表示,当时有少数几类蛇种在绝大多数地球物种面临灭顶之灾时,由于可以穴居地下,并可以长时间休眠和经受饥渴煎熬,最终得以有机会演化成今日的3000多种遍布世界的蛇类。

  地质考古证据显示,大约6600-6500万年前白垩纪和古近纪之交的时候,一颗陨星撞击在今日北美墨西哥湾附近,引发大地震、巨型海啸和几乎遍及全球的野火,接踵而来的是尘埃遮天蔽日、长达数十年之久的暗无天日。

  研究显示,当时地球动植物物种的76%都遭遇灭顶之灾。但是,在地球物种大灭绝中,小部分哺乳动物、鸟类、小型两栖动物、爬行动物和鱼类则排除万难幸存下来,并在灾难过后开始繁衍和扩张。

  灾星变福星

  英国巴斯大学(University of Bath)主导上述研究的克莱恩博士(Dr Catherine Klein)介绍说:“在那个食物链崩溃的环境中,一些蛇类不但能够幸存而且得以繁盛,并开始扩张到其他的大陆和大洲,适应那里的新环境。”

  “如果没有陨星撞击帮忙,蛇类生存空间不大可能扩张到今日现状。”

  据介绍,当陨星撞击墨西哥时,远古蛇类与现代蛇类的区别不大,也是依靠爬行和吞食猎物生存。不过,当时得以幸存的蛇类拥有多数其他物种没有的特长,比如可以在长达一年之久的时间里不吃不喝,并且可以在黑暗中捕食。另外,当时幸存的蛇类主要生活在地下或浓密雨林中,以至于一方面避开了大火和恶劣的外部环境,另外也可以获得稀缺的水分。

  由于绝大多数天敌或其他可能的食物竞争者都被消灭,使得幸存蛇类可以逐渐迁徙到世界多数大洲并繁衍演化成更多种类。在蛇的迁徙和演化过程中,一些生存环境适合的地方开始出现巨型蛇,比如东南亚雨林中的巨蟒,以及某些海域长达十米的巨型海蛇。

  大灭绝和新纪元

  英国科学家的最新发现发表在《自然通讯》上。研究显示所有现代蛇类都可以溯源到6600万年前那次陨星撞地的大毁灭事件。世界上现有蛇类—从草蛇、树蛇、海蛇、响尾蛇、眼镜蛇到雨林巨蟒,所有分化和演化均发生在那次大灾难之后。

  科学家介绍说,自然演化史上任何导致半数以上物种灭绝的事件都可定义为大灭绝。研究显示,地球迄今为止至少出现过五次大灭绝事件:

  奥陶纪晚期或奥陶纪与志留纪过渡时期(4.45亿年前至4.43亿年前);

  接近泥盆纪-石炭纪过渡时期(3.75亿年前至3.60亿年前);

  二叠纪-三叠纪过渡时期(2.5亿年前);

  三叠纪-侏罗纪过渡时期(2.0亿年前);

  以及更多人熟悉的6600万年前白垩纪-古近纪的“恐龙大灭绝”。

  巴斯大学米尔纳自然演化中心的朗瑞奇博士(Dr Nick Longrich)指出,每次大灭绝之后,地球上的物种就会迎来一次翻天覆地的“全面创新”时代。

  蛇类属于当今地球上演化最成功的物种之一,“足迹”遍及除南极洲之外的所有大洲,存在于从沙漠到海洋的几乎所有生态环境,最小蛇种只有厘米,最大蛇种则长达数米。

  蛇类在生态链中也扮演重要角色,特别是有助人类控制注入老鼠等“害虫”的数量。尽管如此,一些蛇类由于生存环境与人类重叠,也正面临灭绝的危险。

 

 

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